Ariel: Telescópio dos mil planetas avança para construção

Exoplaneta e núvens

Para alguns planetas-alvo da missão Ariel serão estudadas as nuvens, assim como variações na sua atmosfera

NASA/JPL-Caltech

A Agência Espacial Europeia validou o desenho dos instrumentos científicos da missão Ariel, que conta com a participação do Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA). A missão vai observar a composição química de mil planetas em órbita de outras estrelas, e transformar a compreensão sobre como se formam e evoluem os sistemas planetários.

A missão recebeu luz verde na revisão preliminar ao projeto dos instrumentos científicos, que é a confirmação por parte dos técnicos da ESA de que os módulos para a ciência da missão respondem a todos os requisitos. Os instrumentos poderão agora começar a ser construídos e testados, o que permite manter a data de lançamento para 2029.

Estima-se que, só na nossa galáxia, existam biliões de planetas (exoplanetas). A diversidade dos mais de 5 mil planetas já descobertos não encontra paralelo no Sistema Solar, e para os cientistas ainda não é claro quais os fatores determinantes na história evolutiva dos planetas.

A Ariel é a missão espacial dedicada a tentar resolver este puzzle e enquadrar o Sistema Solar no contexto dos seus vizinhos galácticos. Irá observar na luz visível e no infravermelho as atmosferas – os seus elementos ou compostos químicos, as nuvens e a variação da temperatura na vertical – e o interior de cerca de mil planetas gasosos e rochosos já descobertos. Foram selecionados para esta missão por serem quentes ou mornos, nos quais é mais fácil fazer o seu "retrato químico" completo.

O conjunto de instrumentos científicos da Ariel está a ser desenvolvido por um consórcio de mais de 50 instituições de 16 países membros da ESA. Portugal integra o consórcio desta missão e conta com uma forte contribuição por parte de investigadores do IA: Pedro Machado, coinvestigador principal e representante nacional da Ariel e Manuel Abreu, responsável pela componente portuguesa de instrumentação da missão, ambos professores da Ciências ULisboa; Elisa Delgado-Mena, Olivier Demangeon e Tiago Campante, da investigadores da Universidade do Porto/CAUP participam e lideram grupos de trabalho da missão.

Em 2029, o telescópio Ariel será colocado num ponto para lá da órbita da Lua, a cerca de 1,5 milhões de quilómetros da Terra, na mesma região onde se encontram os telescópios Euclid e James Webb. A duração prevista para a missão é de 4 anos.

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