Crónicas em Ciências

A nova corrida espacial a Marte

Perspetiva dos Valles Marineris de Marte

Perspetiva dos Valles Marineris de Marte

NASA/JPL-Caltech
Pedro Mota Machado
Pedro Mota Machado

"Aterrar em Marte é um procedimento de risco muito elevado, por um lado, a ténue atmosfera (menos de 1% da pressão à superfície da terra) não impõe por si só uma travagem eficiente, por outro lado, o planeta, apesar de menor do que a Terra, produz uma aceleração gravitacional muito relevante."

Nos últimos dias chegaram à órbita de Marte três missões espaciais oriundas de outros tantos países. Esta coincidência temporal advém de a cada 26 meses ocorrer uma janela de oportunidade com as órbitas dos dois planetas, Marte e Terra, a aproximarem-se favoravelmente.

As três missões espaciais são muito diversas entre si mas todas trazem algo de novo, senão veja-se: a sonda Amal (esperança em árabe) é de um país neófito nestas "andanças", os Emiratos Árabes Unidos, e conseguiu a proeza de produzir uma inserção orbital perfeita, repare-se que para tal é necessário travar a fundo e de forma controlada para, em menos de meia hora, passar de uma velocidade superior a 120 mil km/h para cerca de 18 mil km/h. Esta missão consiste num orbitador que tem como objetivo estudar a atmosfera marciana e o seu clima.  A missão chinesa (Tianwen-1) e a missão da NASA (Perseverance) já são missões mais estruturadas que comportam um veículo robotizado com a arriscada tarefa de pousar em Marte.

"As três missões espaciais são muito diversas entre si mas todas trazem algo de novo."

Aterrar em Marte é um procedimento de risco muito elevado, por um lado, a ténue atmosfera (menos de 1% da pressão à superfície da terra) não impõe por si só uma travagem eficiente, por outro lado, o planeta, apesar de menor do que a Terra, produz uma aceleração gravitacional muito relevante. A estratégia da aterragem da Perserverance usou paraquedas numa primeira fase e retrofoguetes aquando da aproximação à superfície. As novidades no que concerne a estas duas missões, pautam-se pela pesquisa de resquícios de vida pré-existente ou ainda ativa no subsolo do planeta vermelho; outra novidade é o drone/helicóptero que vai tentar, pela primeira vez, voar de forma autónoma na diáfana atmosfera marciana.

Os objetivos destas missões compreendem: a preparação clara de uma futura colónia humana em Marte, e a tentativa de responder à questão se houve vida em Marte quando as condições à superfície eram mais convidativas, ou se, através de intrincados meandros de seleção natural e num esforço inaudito de resiliência, uma hipotética vida primordial conseguiu manter formas de vida, eu diria microbianas e subterrâneas, até às inóspitas condições de baixa pressão atmosférica e temperatura superficial dos dias de hoje.

Pedro Mota Machado, Departamento de Física Ciências ULisboa e Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço
info.ciencias@ciencias.ulisboa.pt

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